Los camaleones son conocidos por muchas de sus cualidades únicas, incluidas sus lenguas de proyectiles pegajosos, sus ojos que se mueven de forma independiente, y posiblemente el más fascinante de todos, su capacidad para cambiar el color de su piel. ¿Pero cómo cambian de color? ¿Pueden coincidir con cualquier entorno? ¿Y por qué cambian de color? La habilidad de transformarse en su entorno ha sido intentada por los seres humanos durante años y, a menudo, es imitada por cazadores, militares y adolescentes que se escapan de la casa. Pero pocos tienen las habilidades que poseen nuestros queridos camaleones. No tienen un solo patrón de camuflaje, pero pueden cambiar y adaptarse a sus entornos utilizando sus células de piel extremadamente especiales.  

Camaleón de colores

Los comerciales de televisión, los programas y las películas afirman que los camaleones pueden cambiar mágicamente los colores de su piel para que coincidan con lo que sea que se encuentren casi al instante. Pero si bien hay algo de verdad en esta magia, los camaleones tienen limitaciones en cuanto a los colores en que pueden llegar a ser y no pueden igualar cualquier cosa.

Verdes y marrones son los colores predominantes de los camaleones, y estos tonos les ayudan a camuflarse en sus ambientes. El negro es otro color que verás en los camaleones, especialmente en sus gargantas, y algunos camaleones usan este color para mostrar que están amenazados. Algunas especies de camaleones pueden tener colores más vibrantes, como rosa, rojo, azul, turquesa o amarillo. El camaleón pantera y el camaleón de Madagascar son algunas de las especies más coloridas y también de las más fotografiadas.

¿Cómo un camaleón cambia de color?

Hasta hace poco, nadie entendía exactamente cómo los camaleones cambiaban de color. Ahora sabemos que los camaleones cambian su color al ajustar las células microscópicas dentro de su piel para reflejar la luz de manera diferente. Estas células se llaman células iridóforas y contienen cristales diminutos llamados nanocristales. Los nanocristales de diferentes tamaños que se organizan en diferentes formas y grupos hacen que la luz se refleje de diferentes maneras, lo que hace que la piel de los camaleones cambie de color, de forma similar a como un cristal que cuelga de una ventana refleja la luz del sol y proyecta un arco iris en la pared. La piel de camaleón está llena de estos pequeños cristales y cuando mueven su piel relajando o tensando sus cuerpos, los cristales cambian y reflejan la luz de manera diferente. Las células de la piel también se hinchan y se encogen, de modo que se mueven más cerca y más alejadas. Las longitudes de onda más cortas de la luz, como el azul, se reflejan cuando la piel está relajada y las células iridóforas están cerca unas de otras. Dado que la piel de camaleón también contiene pigmentos amarillos, los colores azul y amarillo se mezclan para crear un color que a menudo vemos en los camaleones en reposo: el verde.

Las longitudes de onda más largas de la luz, incluidas la roja y la amarilla, se reflejan cuando las células de la piel están más separadas. La investigación también encontró que las camaleones femeninas tienen muchas menos células iridóforas en su capa superior de la piel, lo que hace que los machos puedan cambiar de color mejor que las hembras.

¿Por qué los camaleones cambian de color?

Mezclarse en su entorno es la razón principal por la que los camaleones cambian de color para que puedan camuflarse y escapar de los depredadores. Pero el camuflaje no es la única razón para alterar una apariencia. Ahuyentar a los camaleones rivales, impresionar a las parejas, el estrés, conservar el calor y mantenerse fresco son todas las razones potenciales de los dramáticos cambios de color. Los camaleones que ven al veterinario pueden volverse de color oscuro o negro debido al estrés, mientras que los camaleones felices y relajados serán de color verde brillante y azul en el hogar. Algunos camaleones pueden tener más colores que otros, pero todos los camaleones poseen cierta cantidad de células iridóforas en su piel.

Los camaleones, como muchas otras lagartijas, son criaturas increíbles.