Probablemente has oído hablar de la rabia, pero ¿entiendes la enfermedad? ¿Sabe por qué los perros están legalmente obligados a vacunarse contra la rabia en la mayoría de las áreas? Como propietario responsable de un perro, es importante que sepa por qué la vacuna contra la rabia es tan importante. Aprende cómo la rabia puede afectar a tus mascotas y a tu familia.

¿Qué es la rabia?

La rabia es una enfermedad viral grave que se observa en los mamíferos y afecta negativamente al sistema nervioso central, lo que lleva a la muerte. La rabia es una enfermedad zoonótica que generalmente se transmite a través de mordeduras de animales infectados. La mayoría de los casos reportados involucran animales salvajes como murciélagos, mapaches y mofetas, pero los animales domesticados como perros y gatos también están en riesgo. Los humanos son igualmente susceptibles al virus de la rabia si son mordidos por un animal infectado. Una vez que aparecen los síntomas, la rabia es casi siempre fatal. La muerte usualmente ocurre menos de una semana después de la aparición de los signos.

Transmisión de la rabia

El virus de la rabia se transmite a través de la saliva de un mamífero o huésped infectado. El contacto con los ojos, la nariz o la boca técnicamente puede transmitir el virus, pero estos casos son raros. Una mordida del huésped es la forma más probable y común para que un animal o persona contraiga la rabia. La saliva infectada viaja a través de los nervios y la médula espinal hacia el cerebro. Luego, el virus incuba en el cuerpo durante 3 a 8 semanas (dependiendo de la especie), sin síntomas de la enfermedad presente. Una vez que el cerebro está infectado por la rabia, el virus se multiplica y se propaga a las glándulas salivales y aparecen los síntomas de la rabia.

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Síntomas de la rabia

Los síntomas de la rabia tienden a variar, por lo que los perros afectados pueden no mostrar todos los signos. Los signos iniciales incluyen cambios en el comportamiento y la personalidad, temor, ansiedad, timidez, abstinencia de personas y otros animales, y lamiendo el sitio de la herida original. Los signos progresan a inquietud, agitación y reacción exagerada a imágenes y sonidos. Esto lleva a una agresión en toda regla, luego a la desorientación, seguida por convulsiones. Los perros también pueden experimentar parálisis en el área de la cabeza y el cuello. Esto causa la incapacidad de tragar, lo que resulta en un exceso de salivación, o «espuma en la boca» y dificultad respiratoria. Lamentablemente, la muerte pronto sigue.

Diagnosticando la rabia

La única forma de diagnosticar definitivamente la rabia en perros es a través de una prueba de anticuerpos fluorescentes directos (dFA) utilizando muestras de tejido cerebral que solo se pueden obtener después de la muerte. En los seres humanos, se pueden realizar múltiples pruebas extensivas con muestras de saliva, sangre, cabello y piel, pero estas no son absolutas, ni están disponibles para los animales. El diagnóstico en animales vivos es presuntivo y se basa en los signos clínicos y la historia del paciente. En las mascotas que han estado expuestas a la rabia, puede ser necesario un período de cuarentena para observar los signos de la enfermedad, especialmente en las mascotas no vacunadas. Las mascotas sin historial de vacunas a menudo son sacrificadas.

Tratamiento de la rabia

Desafortunadamente, no existe cura o tratamiento efectivo para la rabia. Los animales con signos obvios y avanzados de rabia deben ser sacrificados. Esto es para evitar sufrimientos innecesarios en el animal y para prevenir una mayor transmisión de la enfermedad a los humanos y otros animales.

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Los seres humanos expuestos a la rabia deben someterse a un régimen llamado profilaxis postexposición (PEP), una serie de inyecciones que incluyen inmunoglobulina y vacuna contra la rabia. La PEP no es efectiva en humanos después de que se notan los síntomas. Al igual que con los animales, la rabia casi siempre es fatal una vez que aparecen los signos. El cuidado de apoyo es la única opción en este punto.

Prevención de la rabia

La prevención es clave cuando se trata de la rabia. Afortunadamente, también es bastante simple. En primer lugar, los perros y otras mascotas deben recibir vacunas de rutina contra la rabia. La vacuna tradicional contra la rabia se administró a los perros una vez al año. El interés en disminuir la frecuencia de las vacunas condujo al desarrollo de una vacuna antirrábica de tres años. Hable con su veterinario sobre sus opciones y averigüe qué estipula la ley en su área.

Las vacunas contra la rabia también están disponibles para los humanos, aunque el protocolo es más complicado. Por lo tanto, la vacuna generalmente solo se administra a personas que trabajan con mascotas o animales salvajes, o que viajan a áreas con alto riesgo de exposición. Las personas que hayan recibido la vacuna seguirán necesitando PEP después de la exposición a la rabia.

Después de la vacunación, minimizar la exposición es la mejor manera de prevenir la rabia. No permita que su perro se pierda de vista, especialmente en áreas boscosas donde los encuentros con animales salvajes son más comunes. Mantenga a su perro con una correa y evite las interacciones con animales desconocidos. Si su perro tiene una mordedura de animal, consulte a su veterinario de inmediato.

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La prevención de la rabia en los seres humanos es igualmente importante. Aprenda sobre la prevención de las mordeduras de perro y enseñe a sus hijos a ser cautelosos. Las mordeduras a los humanos deben ser atendidas inmediatamente por un médico.

Si se produce una mordedura, haga todo lo posible por obtener la mayor información posible sobre el animal ofensor, ya sea que la víctima de la mordedura sea una mascota o un humano. Si el mordedor era la mascota de alguien, obtenga su información de contacto y descubra el historial de vacunas y la posible exposición pasada a la rabia. Si era un animal salvaje, es posible que no puedas descubrir mucho a menos que ese animal salvaje esté muerto. De cualquier manera, las autoridades locales deben ser notificadas de la situación.

A pesar de lo mortal y peligroso que es el virus de la rabia, es fácilmente prevenible. Recuerde: vacune a sus mascotas y minimice su exposición y la suya. Ármate con el conocimiento para mantener segura a toda tu familia, mascotas y humanos por igual.