Los perros son el huésped natural, y los gusanos del corazón han sido un problema al menos desde 1922, cuando se descubrieron por primera vez. Hoy en día, los gusanos del corazón se encuentran en todo el mundo.

¿Qué son los gusanos del corazón?

El gusano del corazon Dirofilaria immitis Pertenece a un grupo de parásitos llamados filarides y es un tipo de gusano redondo. Viven en las cámaras del corazón derecho y las arterias pulmonares, los pulmones, de los perros infectados. Como puede imaginar, los pulmones y el corazón llenos de gusanos pueden dañar e interferir con la función normal de los órganos.

No podrás saber si tu cachorro tiene parásitos del corazón. No puedes verlos de la misma manera que puedes contra las pulgas o las garrapatas. Y tu cachorro ni siquiera se enfermará hasta que haya estado infectada por un buen rato.

Ciclo de vida del gusano del corazón

Un huésped intermedio, el mosquito, es necesario para transmitir la enfermedad. Los mosquitos ingieren gusanos del corazón del bebé llamados microfilarias al tomar una comida de sangre de un perro ya infectado.

Los parásitos inmaduros pasan alrededor de tres semanas en el interior del mosquito y migran a las partes bucales del insecto. Cuando el mosquito toma nuevamente sangre, las larvas se depositan en la piel y entran al cuerpo del nuevo huésped a través de la herida de la picadura que dejó el mosquito.

Una vez dentro del cuerpo del perro, el gusano del corazón inmaduro experimenta muchas más mudas y etapas de desarrollo. Finalmente, migra al corazón y las arterias pulmonares donde madura.

Los gusanos adultos pueden alcanzar 4 a 12 pulgadas de largo. No es raro que los perros infectados lleven docenas de gusanos; Se han encontrado más de 250 en un solo perro. Los gusanos adultos se aparean y las hembras arrojan hasta 5000 microfilarias por día en el torrente sanguíneo del perro. Estas microfilarias deben ser ingeridas por un mosquito para continuar su desarrollo, pero pueden permanecer vivas e infecciosas en el torrente sanguíneo del perro hasta por tres años.

El ciclo de vida toma alrededor de seis a siete meses. Los cachorros pueden infectarse con microfilarias y no mostrar signos de enfermedad, incluso cuando se los analiza durante muchos meses. Es posible que no muestren síntomas durante años, pero el daño continúa mientras estén infectados.

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Todos los perros pueden contraer la enfermedad, pero los que la padecen suelen estar más expuestos a los mosquitos. Eso significa que los cachorros al aire libre que viven cerca de criaderos de mosquitos de primera calidad, como los pantanos o el agua estancada, están en mayor riesgo.

Síntomas de la enfermedad del gusano del corazón

Los gusanos del corazón pueden vivir en el perro hasta por cinco años. Inicialmente, es posible que el perro no muestre efectos adversos, pero los síntomas se desarrollan y empeoran con el tiempo. Los signos comunes son tos, dificultad para respirar y renuencia al ejercicio. Los cachorros infectados pueden desmayarse después de juegos o juegos exuberantes.

Finalmente, el perro se vuelve débil, apático, pierde peso y puede toser sangre. Los signos graves de una enfermedad en etapa tardía son la insuficiencia cardíaca congestiva que puede provocar un colapso repentino y la muerte.

Diagnóstico

Las pruebas tradicionales buscan microfilarias en el torrente sanguíneo. El veterinario extrae una muestra de la sangre del perro y la mira bajo el microscopio para encontrar a los gusanos bebés. El diagnóstico moderno se basa en una combinación de factores. En lugar de buscar visualmente las microfilarias, las pruebas de detección de antígenos en la sangre pueden detectar la presencia de gusanos hembras adultas incluso antes de que hayan tenido bebés. Los rayos X y la ecocardiografía examinan los cambios en el corazón y los pulmones, y el análisis de orina busca signos reveladores de proteínas.

Los perros caen en cuatro categorías una vez diagnosticados. La categoría de menor riesgo, Clase 1, tiende a ser perros jóvenes o aquellos con infecciones tempranas y pocos síntomas sin daño cardíaco visible. Los perros de Clase II con afectación moderada tienen síntomas leves o intermitentes, aunque todavía tienen una salud relativamente buena, pero tienen evidencia de daño cardíaco. Los perros de clase III están severamente afectados. Los perros con Síndrome Caval Clase IV se colapsan y morirán a causa de su carga de lombrices, a menos que se los extraiga quirúrgicamente.

Tratamiento

El tratamiento del gusano del corazón aborda las diferentes etapas de la vida del parásito. Las microfilarias recién nacidas que nadan en el torrente sanguíneo y las etapas «adolescentes» que migran a través de la piel del perro, deben eliminarse primero. Eso sirve para dos propósitos.

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Si solo se trataran los gusanos adultos en el corazón, estos parásitos inmaduros los reemplazarán a medida que maduran. Matar a estos parásitos inmaduros primero también reduce la cantidad de adultos que luego necesitan ser tratados. Algunos de los medicamentos preventivos mensuales pueden ser administrados por el propietario en el hogar durante dos o tres meses para eliminar de forma segura estos gusanos del corazón inmaduros antes de tratar a los adultos.

Una vez que se han tratado los parásitos inmaduros, los gusanos adultos se matan con una serie de dos o tres tratamientos de un veneno que mata a los gusanos llamado dihidrocloruro de melarsomina. Esta sustancia está relacionada con el arsénico y se inyecta en los músculos de la espalda del perro. Este tratamiento puede ser difícil incluso para el cuerpo de un perro sano. La inyección duele y puede requerir medicamentos para el dolor y cuidados de seguimiento para prevenir posibles abscesos.

A partir de agosto de 2011, el único tratamiento de lombrices del corazón aprobado por la FDA, el Immiticide (fabricado por Merial) no estuvo disponible temporalmente. Su veterinario puede consultar recomendaciones para el manejo alternativo del gusano del corazón en la American Heartworm Society.

El perro tratado puede irse a casa, pero debe ser confinado por al menos un mes. Eso permite que los gusanos muertos sean absorbidos por el cuerpo. El ejercicio podría hacer que los desechos de los gusanos muertos se muevan hacia el torrente sanguíneo y causen un bloqueo (embolia) que daña los pulmones o provoca una insuficiencia cardíaca.

Opción de tratamiento con ivermectina

El tratamiento de inyección puede ser doloroso y bastante costoso. En el pasado, los perros de bajo riesgo diagnosticados como de Clase I podrían ser tratados a largo plazo con productos preventivos para el gusano del corazón a base de ivermectina, generalmente en forma de píldora. No matará a los adultos sino que los esterilizará para que no puedan reproducirse, y acorta su vida útil. Mata las etapas inmaduras del parásito. Estos perros siguen siendo positivos para el gusano del corazón durante un período de dos años, y los síntomas pueden empeorar hasta que los gusanos adultos finalmente mueran de edad avanzada. Su veterinario puede aconsejarle mejor sobre el tratamiento de su perro.

¡ACTUALIZAR! A partir de agosto de 2013, los expertos recomiendan no usar medicamentos preventivos contra el gusano del corazón como la ivermectina en un método de «muerte lenta», ya que puede fomentar la resistencia al fármaco en el gusano del corazón y, por lo tanto, dificultar el tratamiento o la protección exitosa de los perros. Esto se debe en parte a que el 20 por ciento de los perros infectados con parásitos del corazón continúan teniendo microfilarias circulantes durante al menos un año o más cuando reciben tratamiento mensual. Cuando maduran y se reproducen, pueden propagar más parásitos resistentes a los medicamentos. Por lo tanto, el método preferido actualmente sigue siendo el tratamiento con adulticida: medicamentos para matar al gusano del corazón adulto.

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Sin embargo, la recomendación actual se mantiene con respecto al tratamiento previo con ivermectina durante dos meses para matar a las microfilarias antes de tratar con melarsomine para matar gusanos adultos. Esto, junto con la doxiciclina (un antibiótico) y tal vez un medicamento de tipo esteroide, ayuda a reducir el riesgo de complicaciones por daño pulmonar que pueden estar asociadas con gusanos muertos. Su veterinario tendrá la información más reciente para su mascota.

Prevención del gusano del corazón

Los cambios en el tratamiento no harán ninguna diferencia en los protocolos de prevención. Es mucho más fácil y menos costoso prevenir la enfermedad del gusano del corazón en su cachorro. Según el Dr. Wallace Graham, presidente de la American Heartworm Society, los cachorros deben comenzar con los preventivos entre las seis y las ocho semanas de edad. Para cachorros de seis meses de edad o más que no hayan recibido un tratamiento preventivo, se debe realizar una prueba de lombrices cardíacas antes de comenzar con la medicación y el perro se debe examinar seis meses después para asegurarse de que no haya parásitos. Las pruebas anuales posteriores aseguran que su cachorro se mantenga saludable. Aunque algunas regiones geográficas como los estados del sur y la región del Delta del Mississippi tienen una mayor incidencia de parásitos del corazón, la enfermedad se ha encontrado en los cincuenta estados.

Hay varios medicamentos preventivos para el gusano del corazón disponibles, algunos en tabletas masticables y otros combinados con productos para la prevención de pulgas u otros parásitos como un tratamiento localizado. Pídale a su veterinario que le recomiende la mejor opción para su cachorro.

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